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Le nom Australie provient du latin australis (austral). Au iie siècle, des scientifiques avaient émis l’hypothèse d’un continent inconnu au sud (la Terra Australis Incognita) qui permettrait à la Terre, de ne pas basculer autour de son axe en faisant office de contrepoids face aux continents de l’hémisphère nord.

 

Peuplée depuis plus de 50 000 ans par les Aborigènes, l’île-continent d’Australie (la « terre principale », ou mainland en anglais) a été visitée de manière sporadique, notamment par des pêcheurs venus du nord, puis par des marins hollandais. À partir du xviie siècle, explorateurs et marchands européens reconnaîtront les côtes, mais ce n’est qu’en 1770 que la moitié orientale de l’île sera officiellement revendiquée par la Grande-Bretagne et le 26 janvier 1788 — jour de la fête nationale australienne — que sera fondée la colonie pénitentiaire de Nouvelle-Galles du Sud. Cinq autres colonies largement autonomes furent fondées dans le courant du xixe siècle, à mesure que la population augmentait et que de nouveaux territoires étaient explorés.

Habour bridge, opera de Sydney

     Le 1er janvier 1901, les six colonies se fédérèrent et formèrent le Commonwealth d’Australie. Depuis son indépendance, l’Australie a conservé un système politique stable de type démocratie libérale et reste une monarchie membre du Commonwealth of Nations. Sa capitale est Canberra, située dans le Territoire de la capitale australienne.

     Sa population est estimée à environ 22 millions d’habitants en 2011 et est principalement concentrée dans les grandes villes côtières de Sydney, Melbourne, Brisbane, Perth et Adélaïde. De surcroît, avec un PIB égal à 1 069 milliards de $ US, l'État se place comme quatorzième puissance économique mondiale en 20088. Depuis l'an 2000, l'Australie est classée chaque année par le PNUD deuxième pays le plus développé au monde (après la Norvège).

     Peuplée depuis plus de 50 000 ans par les Aborigènes, l’île-continent d’Australie (la « terre principale », ou mainland en anglais) a été visitée de manière sporadique, notamment par des pêcheurs venus du nord, puis par des marins hollandais.

     À partir du xviie siècle, explorateurs et marchands européens reconnaîtront les côtes, mais ce n’est qu’en 1770 que la moitié orientale de l’île sera officiellement revendiquée par la Grande-Bretagne et le 26 janvier 1788 — jour de la fête nationale australienne — que sera fondée la colonie pénitentiaire de Nouvelle-Galles du Sud. Cinq autres colonies largement autonomes furent fondées dans le courant du xixe siècle, à mesure que la population augmentait et que de nouveaux territoires étaient explorés.

Whitehaven beach